3.3.1 Accidentes químicos

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La producción de productos químicos va en paralelo con el crecimiento y el desarrollo industrial en los países; también, se ha incrementado el transporte de sustancias químicas, tanto dentro de los países como a nivel internacional. Eventualmente, las amenazas naturales como los terremotos podrían desencadenar una emergencia si afectan a una planta de productos químicos, ocasionando fugas o derrames.

Los asentamientos humanos muy próximos a las plantas industriales son casi una constante en los países en vías de desarrollo y aumentan la vulnerabilidad de estas personas ante la amenaza de un accidente químico.

Los productos químicos poseen un riesgo potencial para la salud, por fugas o derrames, ya sea por una situación accidental en las plantas de procesamiento o por errores humanos en el manejo de los mecanismos de seguridad en los complejos procesos industriales.

Un ejemplo notable es el de Bhopal, India, donde un escape de gas y otros químicos de una planta de pesticidas causó la muerte de miles de personas, además de haber expuesto y afectados centenas de miles.

Para más información recomendamos:

  • La catástrofe química de Bhopal, una crónica bien documentada del desastre.
     
  • India Environmental Portal del "Centre for Science and Environment", que publica una selección de interesante información sobre el seguimiento posterior al accidente de Bhopal, con motivo de su vigesimoquinto aniversario.

Dependiendo de sus características y propiedades, las sustancias químicas pueden ocasionar explosiones, incendios y dispersión de humos tóxicos en la atmósfera, o contaminar el medio ambiente, el agua y el suelo.

Para información y acciones en casos de emergencia, particularmente para el transporte, las Naciones Unidas clasifica a las sustancias por sus propiedades en los siguientes grupos:

Explosivos: 

- Gases
- Líquidos inflamables
- Sólidos con peligro de incendio

Oxidantes y peróxidos orgánicos:

- Tóxicos e infecciosos
- Radioactivos
- Corrosivos

Desde la perspectiva de la salud pública, los efectos de las sustancias químicas pueden ser agudos o crónicos, según tipo de sustancia, propiedades físico-químicas, propiedades toxicológicas, cantidad liberada, tiempo de exposición y vías de exposición. Las sustancias químicas tóxicas pueden afectar la salud por inhalación, contacto, ingestión o exposición ocular, provocando daños en el sistema respiratorio, particularmente los pulmones, daños neurológicos o inmunológicos, o provocar cáncer y también efectos teratogénicos.

El medio ambiente, particularmente el suelo y los mantos freáticos, pueden contaminarse por la degradación de las sustancias químicas y comprometer la salud de la población, esto por la ingestión de alimentos contaminados o por el consumo de agua contaminada.

En la región de las Américas se han dado casos de intoxicación por productos químicos, como la intoxicación con dietilenglicol en Panamá, la intoxicación masiva por consumo de metanol en Nicaragua y en Ecuador. Los artículos grandes accidentes tóxicos y Chronology of industrial disasters listan los mayores eventos ocurridos.

Frente a la creciente exposición a estas amenazas, los países andinos se reunieron para la elaboración de un Plan Subregional Andino para la prevención y respuesta a emergencias por productos químicos peligrosos y materiales radioactivos. En este documento, está el diagnóstico de lo que es necesario trabajar en Bolivia, Colombia, Ecuador y Perú.

Desde la perspectiva de los planes de preparación y respuesta, el abordaje de los accidentes químico tóxicos requiere de una amplia participación multidisciplinaria e interinstitucional, que integre:

  • Medidas de seguridad en las plantas productoras
  • Seguridad en el transporte y almacenamiento
  • Equipamiento apropiado para acciones de descontaminación.
  • Información práctica para a la población que vive en los alrededores de las plantas químicas
  • Mecanismos de respuesta especializados, tanto para el manejo clínico toxicológico como para el manejo apropiado de las sustancias causantes de una emergencia.
  • Capacitación de personal especializado.